Imaginez une riviere qui va droit vers une montagne... Mais au lieu de detourner son cours, elle decide de penetrer dans la montagne, d'y circuler pendant 7 km et de ressortir de l'autre cote. C'est cette riviere que nous avons empruntee en bateau.

Mais avant de raconter cette escapade souterraine, retour sur notre itineraire depuis le dernier message ou nous partions en direction de Luang-Prabang.

Cette ville paisible est assez touristique mais nous y avons passe de bons moments a flaner a velo ou a pied le long du Mekong et autour de ses nombreux temples.

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Nous avons trouve une petite guest-house sympa au fond d'une ruelle tranquille ou nous pouvions prendre de bons petits-dejeuners avec du "vrai" pain, de vrais baguettes francaises, heritage colonial la-aussi.

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Nous avons assiste a un spectacle a l'opera de la ville. C'est la premiere fois que nous allons a l'opera et en tongs... Rien a voir avec le Palais Garnier. Il s'agissait d'une histoire mise en musique, mimee et dansee mais non chantee. Tout ceci au rythme lent du Laos... De belles couleurs, de beaux costumes, et nous n'avons pas vraiment tout compris, malgre un synopsis en francais distribue a l'entree.

Mais nous avons passe un moment agreable devant ces musiques et danses traditionnelles.

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Apres ces 2 jours passes a Luang-Prabang, nous avons repris notre moyen de locomotion prefere, le bus local, direction Vientiane, la capitale du Laos. Nous quittons alors les montagnes pour retrouver la plaine du Mekong.

Vientiane est une capitale a taille humaine, sans encore trop de circulation, a part les 4x4 flambants neufs et les nombreuses motos et tuk-tuk. Il n'y a pas encore de "petites" voitures, mais le reseau routier secondaire reste a faire.

Vientiane, comme Paris, possede ses Champs-Elysees (appeles ici les "Champs-Elysees de l'Est") et son Arc de Triomphe, construit dans les annees 60.

P1020613 Les Champs Elysees

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Le Mekong a cet endroit, surtout en saison seche comme c'est le cas actuellement, est tres large et tres bas. D'immenses bancs de sable apparaissent et font que l'on a l'impression d'etre en bord de mer.

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La "Promenade des Anglais" le long du Mekong est en cours de realisation.

Et bien entendu, pas de visite de ville sans visite de temple... Nous avons pu voir le monument national le plus important du Laos, le Pha-That-Luang, qui symbolise a la fois la religion bouddhique et la souverainete lao.

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Le Pha-That-Luang

Et enfin le Vat-Si-Muang, temple tres frequente par la population qui vient regulierement y faire des offrandes (fleurs, nourriture, bouteilles de soda, tongs, seaux, couettes, outils de jardin, etc...) L'ensemble est assez heteroclite et drole a observer. On a encore quelques progres a faire pour comprendre les rites bouddhiques.

La legende dit que cet endroit est le siege de l'esprit protecteur de la ville.

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Le Vat-Si-Muang

Puis nous avons quitte Vientiane pour descendre vers le centre du pays (toujours en bus local) et faire une incursion dans les paysages karstiques impressionnants du Plateau de Khammuan. Ce sont ces formations calcaires et la presence de rivieres qui ont forme les nombreuses grottes de la region, et le fameux itineraire souterrain que nous avons emprunte.

Apres avoir loue une petite moto pour la journee, nous avons pu rejoindre le site tres isole ou des bateliers locaux se proposent de nous emmener dans leur etroite pirogue, apres nous avoir equipes de lampes frontales.

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L'entree de la grotte dans laquelle s'engouffre la riviere.

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Dans la grotte, traversee de rapides.

La riviere souterraine est longue de 7 km, et mesure jusqu'a 100 m de largeur par endroits et presque autant de hauteur. A un moment, nous descendons du bateau pour explorer une caverne seche (mise en lumiere par la France) ou scintillent des groupes stalactites et stalagmites impressionnants.

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De l'autre cote, nous debouchons entre de hautes falaises, au milieu de la foret. Puis nous faisons demi-tour apres une petite pause pres d'un village et reprenons le chemin inverse. Ce "Voyage au Centre de la Terre" dure environ 2h1/2 . ll etait tellement etonnant et "extraordinaire" que nous aurions aime qu'il dure encore plus longtemps.

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Nous debouchons de l'autre cote.

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Paysage rural sur le chemin du retour. La recolte du riz est terminee.

Apres cette escapade, nous avons repris notre descente vers le sud avec une rapide halte (bus oblige) a Savannakhet, puis Pakse ou nous sommes actuellement. Cette ville est egalement situee au bord du Mekong et nous l'avons exploree a velo. Nous avons pu assister a quelques magnifiques couchers de soleil, dont celui-ci que nous vous offrons afin de vous rechauffer en ces periodes hivernales francaises.

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Et un petit bonus...

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A bientot